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2015/11/23發表,已被閱讀 20,032 分類:原廠故事
2015 Mark Levinson原廠採訪(一) 結束在美國西岸Revel的採訪,我們趕搭早班飛機,從洛杉磯前往波士頓,準備進行美國行的第二個原廠專訪:Mark Levinson。美西到美東的航程大約五小時,我們搭早上8:30分的飛機,以飛行時間來計算,應該下午1:30就能抵達,但是兩地時差有四小時,所以抵達波士頓已經是傍晚5:30分了,此時Harman Luxury Audio集團總裁Jeff Poggi親自機場迎接我們的到來。

Hraman集團旗下集結十七個品牌,Mark Levinson屬於Lifestyle Audio部門。其中比較新的成員是納入B&O與B&W的汽車音響。整個Harman集團年營業額超過60億美金,可說是目前世界上最大的品牌音響集團。

在Revel的原廠採訪當中,我們已經提過Harman集團可說是目前世界上最大的音響集團,旗下集結十多個音響品牌,從專業、家用到時尚品牌,全部兼備,其中有一些品牌是Harman原生的自創品牌,而更大多數的品牌都是透過購併而來,Mark Levinson就是其中之一。從Harman提供的資料當中顯示,集團目前總共有四大部門,第一是Connected Car,是除了汽車音響以外的車用電子產品;第二是Lifestyle Audio,Revel與Mark Levinson都屬於這個部門,汽車音響也是;第三是Professional Solution,代表專業音響;第四則是Connected Service,這是雲端與軟體相關服務。

這四大部門在2014年創造了超過60億美金的營收,相當於1,800~1,900億台幣的營業額,各集團的營收貢獻概略區分,專業音響貢獻大約10億美金,家用音響大約10億美金,而汽車音響則佔有40億美金,在汽車音響當中,品牌汽車音響(例如Mark Levinson與Lexus;Revel與Lincoln......)貢獻約10億美金,而OEM汽車音響約莫30億美金。

在10美金的家用音響銷售當中,集結了Harman旗下諸多品牌,譬如JBL、AKG、Harman Kardon......等等,當然也包括Mark Levinson,原廠並沒有提供更詳細的品牌銷售分析數據,但是我們可以看得出來,這些品牌的市場定位差異頗大,從普羅大眾的入門市場,一路到Hi End音響品牌,全部融於Harman大旗之下,管理方式很難統一,所以,Harman從三年前統整了Harman Luxury Audio,旗下包含四大品牌,分別是Mark Levinson、Revel、Lexicon與JBL Synthesis,而我們此行採訪的就是Luxury Audio的Mark Levinson與Revel兩大品牌。而在波士頓機場迎接我們的Jeff Poggi,就是Luxury Audio的新任集團總裁,同時他也掛名Harman集團的副總裁。

Harman Luxury Audio事業部門的副總裁兼總經理Jeff Poggi。

Harman集團不僅規模龐大,研發資源豐富,來此採訪還有一項特別之處,就是原廠提供的相關資料特別豐富,我們還沒抵達工廠,總裁Jeff就拿出一帶「禮物」,裡面有Mark Levinson隨身碟,內中裝的當然是各式各樣簡報檔案與技術資料,外加「Audio Purity」四十週年紀念專刊,精裝厚重的書冊,裡面不僅有精彩的產品照片,還有豐富的文字介紹。就像在Revel採訪一樣,我拿到的相關文字資料,就算到了寫稿的時候,也還沒完全K完,可見內容有多豐富。

以Mark Levinson創立的年代1972年起算,到2015年為止,這家公司已經有43年的歷史了,在這麼長的時間當中,公司歷經了幾次重大改組,但是追求「Audio Purity」的基本邏輯從來沒有改變過,在我們實地報導Mark Levinson的現況之前,且讓我們回顧一下公司的發展史。

Mark Levinson四十週年的紀念專刊,厚重的精裝書收錄精彩的公司發展歷史。

Mark Levinson本人在1972年創辦Mark Levinson,但他本人在1982年離開公司,隨後創立Cello、Red Rose與Daniel Hertz,已經與Mark Levinson公司沒有任何關係了。
Mark Levinson這位音響界的「傳奇人物」,1946年出生於波士頓,之後移居康乃狄克州New Haven(其實就在附近,開車不遠),他是一位音樂人,彈奏低音貝斯,在不到20歲的年紀,就曾經與許多爵士大師合作過,像是John Coltrane、Sonny Rollins與Chick Corea,他甚至為了與爵士鋼琴家Paul Bley一起去歐洲巡迴演出,放棄了讀大學的機會。

Mark Levinson不僅是音樂人,同時對電子儀器有天份,在二十多歲的時候,就把這兩項專業結合在一起,有報導顯示當年伍茲塔克音樂節(Woodstock Music Festival)所使用的混音器,就是Mark Levinson所製作。因為親身參與許多現場錄音,也和錄音室合作,讓Mark Levinson有許多機會可以實驗他所設計的音響器材。身經百戰之後,1972年Mark Levinson正式成立公司(MLAS, Ltd),標榜純手工製作的精緻音響,迅速成為家用音響市場上的「參考級產品」,而Mark Levinson本人是音樂家又是音響品牌的主事者,更是讓品牌故事加分不少。以1972年推出的LNP-2來說,當時標榜延伸到達20kHz,外加精密UV指針錶頭,不僅風靡一時,當年Mark Levinson所提出的許多設計哲理,也成為Hi End音響發展的金科玉律,至今依然影響深遠。

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不過音樂家兼公司老闆,可能產品相當熱門,但不一定能把企業經營得好,Mark Levinson本人在1982年離開MLAS,1984年由Madrigal Audio Laboratories接手,主事者為Sandy Berlin,從此Mark Levinson正式進入「沒有Mark Levinson的Mark Levinson」時代。如果算到2015年,Mark Levinson公司走過43年歷史,其中只有12年與Mark Levinson本人有關,而往後31年都與他無關。

在Sandy Berlin領軍下,Mark Levinson進入了另一波發展高峰。早期Mark Levinson品牌都以單一數字命名,譬如LPN-2、JC-2前級、ML-2、ML-3後級,到了Madrigal時代,產品就進化到「第二代」,譬如1984年推出的No. 20單聲道後級,其中的2就隱含著第二代產品的意思。在Madrigal時代還有許多經典產品,譬如1987年推出的No. 23雙單聲道立體聲後級、1988年的No. 20.5單聲道後級,1990年的No. 23.5後級,這些器材到現在還是二手市場的搶手貨。

No. 31 CD轉盤在Madrigal時期推出,至今仍是許多發燒友津津樂道,甚至尋覓收藏的「重裝甲」CD唱盤。

在Sandy Berlin領軍的Mark Levinson時代,最高峰要數1991~1995之間,這時候他們推出了No. 30數類轉換器、No. 31 CD轉盤、No. 30.5前級與No. 33參考級單聲道後級,這是Mark Levinson當時最頂尖的數位訊源與前後級,而在此時期同時有No. 38前級、No.36數類轉換器與No. 300系列後級,作為品牌的「次旗艦」系統。在這裡我們看到Mark Levinson的產品型號開始出現「3」為首的編碼,其中也隱含著「第三代」產品的意思。所以1980年代是第二代Mark Levinson產品,到了1990就逐漸換裝為第三代Mark Levinson了。

時間演進到1995年,Sandy Berlin因為年事已高,打算退休,所以把Madrigal Audio Lab賣給Harman集團,當時Harman集團創辦人Sidney Harman如此說道:「Madrigal代表著Harman集團皇冠中最閃耀的一顆寶石!」可見當年Sidney Harman對這項收購案有多麼驕傲。此後,集團對Madrigal採取放任的管理政策,交由經營團隊繼續發揮Hi End音響的長處,當時的CEO是Phil Muzio,1996年上任,但他是老Mark Levinson人,1974年(公司剛開始兩年)就在Mark Levinson服務,他在2002年Stereophile的專訪中說:「(Mark Levinson)我們追求的目標,三十多年來從未改變,就是要重現原始音樂現場,這不僅要讓小提琴聽起來像小提琴,或是銅管聽起來就是銅管,更要把現場演奏時音樂家所傳達的情感一分一毫全部轉化,把真實的音樂現場在家中重現。」


Harman收購Mark Levinson之後,從公司創業初期就在Mark Levinson服務的Phil Muzio出任CEO,繼續將Mark Levinson產品推向高峰,品牌價值更高。

因為Harman集團的放任管理,加上集團資源挹注,與老Mark Levinson的持續堅持努力,Harman接手之後的Mark Levinson持續推出許多膾炙人口的產品。譬如1996年的31.5 CD轉盤與1999年的30.6 DAC數類轉換器,1999年的No. 32參考級前級擴大機。另外在2000年推出的No. 434與No. 436單聲道後級,首次出現「4」為首的產品編號,則代表Mark Levinson產品進入「第四代」改款,隨後有2001年的No. 40多聲道媒體中心、2003年的No.431立體聲後級、No. 432單聲道後級。同時,在這段時間當中Mark Levinson也正式與Lexus汽車結合,把Hi End品牌音響帶入汽車產業,而這項品牌結合可能是汽車發展史上最成功的案例,也引起許多同業的模仿。

Mark Levinson與Lexus超過十年以上的合作關係,堪稱汽車與品牌音響合作的最佳典範。

不過從2003年起,Mark Levinson進入一段動盪期,此時位於New Haven的生產工廠關閉,同時副品牌Proceed停產,從2004年推出三款產品No. 51 DVD、No. 326S前級與No. 320S前級之後,一直到2008年才推出No. 53後級,中間相隔四年幾乎沒有新產品。從型號來看,2008年的No. 53首度出現「5」開頭的編碼,代表產品進入第五代,但是2008年之後卻要等到2012年才推出No. 52前級,新產品推出的動能感覺越來越有限。

不過2015年這趟Mark Levinson之行,我們才知道之前那一段動盪期已經「終結」了!從Harman重整Luxury Audio Group,把Mark Levinson、Revel、Lexicon與JBL Synthesis整合在一起,並且在2014年指派Jeff Poggi負責擔任集團總裁。Jeff Poggi原本在Harman集團負責品牌汽車音響,轉任Luxury Audio之後勵精圖治,招聘全新的研發團隊,並且在康乃狄克州的Shelton設立新的音響研發實驗室,有了這群「生力軍」,Mark Levinson在2014年底推出了No. 585綜合擴大機,這也是完全在Shelton音響研發實驗室開發的第一款產品,推出之後立刻獲得諸多迴響,如CES Best Innovation、EISA大獎與Stereo Sound大賞肯定,產品推出11個月就躍升Mark Levinson品牌最佳銷售產品,而且在一年之內的時間獲得全球超過20項音響產品推薦大獎,成績斐然。


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康乃迪特州Shelton的Mark Levinson音響研發實驗室,是集團這兩年來最重大的研發投資案,也是Mark Levinson近期新產品密集發表的「重裝軍火庫」。

在Jeff Poggi勵精圖治之下,Shelton音響實驗室從無到有,組織了一支Hi End音響研發生力軍,No. 585只是初試啼聲,2015年11月即將推出的No. 536後級,加上2016年CES預計發表的No. 526前級(含DAC)與No. 519數位串流播放器,還有慕尼黑音響展準備發表的兩款「神祕產品」,2016年總共會有五項新產品上市。隨後在2016年第四季還有三項新產品登場,24個月之內還會加上9項新產品,總計將有十七項新產品即將發表,而且都是「5」開頭的第五代產品。這麼密集的新產品發表,可見Shelton音響實驗室的威力已經開始展現。

標榜「美國設計、美國製造」,代表Mark Levinson從研發設計到專業製造全都在美國當地完成,此番美東Mark Levinson採訪,就是要讓讀者看到設計與生產的真實面貌。

2015年的Mark Levinson邁向第五世代的新系列,他們標榜的價值是「美國設計、美國製造」,所以這次走訪Mark Levinson原廠,我們將實地報導Mark Levinson如何「美國製造」,走進工廠看高階音響器材生產的過程。然後進入新成立的Shelton音響研發實驗室,認識這群Mark Levinson的研發生力軍。同時也藉這個機會與總裁Jeff Poggi深入訪談,了解Mark Levinson在近期的發展動向。

廠商資訊

進口總代理:卡門
電話:(02)2918-8788
網址:www.carmen.com.tw

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