2007/10/26發表,已被閱讀 28,508 分類:人物專訪
專訪副總裁Lucien Pichette 在喇叭的發展史上,稱得上「設計典範」的廠家不多,Avalon可說是晚近的代表者之一。Avalon的喇叭具備極高的外觀辨識度,全部「無平行面」的複雜箱體,藉以消除音箱內部駐波的觀念,並非全然新穎,但實際要製作出如此複雜的音箱,Avalon卻是第一家真正做出產品的喇叭廠家,其後不知引起多少人群起效尤。此外,Avalon也是第一家採用鑽石高音單體的喇叭廠家,現在許多高價喇叭也都競相採用,但Avalon卻是正式應用鑽石高音單體的第一人。

從Jeff Rowland到Neil Patel

藉著與Avalon副總裁Lucien Pichette的專訪,我們更進一步瞭解Avalon的歷史與設計理念。Lucien Pichette可說是Avalon的元老級員工,幾乎是公司一開始就加入。他說最早Avalon是擴大機名廠Jeff Rowland投資成立的公司,當時Jeff Rowland想藉著新的品牌進軍喇叭市場,不過Jeff Rowland雖然在Hi End擴大機的市場上非常成功,以Avalon品牌拓展喇叭市場卻遇到很多挫折,一方面是市場推展不易,一方面是Jeff Rowland也發現將戰線拉太長,管理不易。Lucien表示,雖然Jeff Rowland和Avalon都在Boulder,但工廠之間相距幾十英里,交通往返來回也要一兩個小時,真要管理起來,可是費力又勞神。

Avalon最早雖是Jeff Rowland投資成立,但很快就由Niel Patel接手,並找來現在Ayre的總裁Charles Hansen跨刀設計,建立「超複雜無平行面音箱」的當代典範。
於是Jeff Rowland找上現任Avalon老闆Neil Patel幫忙,Neil Patel自己是發燒友,興趣加上商業評估,便決定從Jeff Rowland手中買下公司,並找了Charles Hansen(現在Ayre的老闆)跨刀設計,推出Ascent II,以後傾8度的前障板加上超複雜的箱體設計,名震一時,也讓Avalon在Hi End喇叭市場展翅高飛,成為Hi End音響界的新寵。Charles Hansen後來自立門戶,成立Ayre,專門做「插電」的音響器材,所以Avalon的主導權便一直在Neil Patel手上。Lucien強調,所有Avalon喇叭的「最終聲音表現」,都需要經過Neil Patel拍版定案,換句話說,Neil就是Avalon最終標準的「金耳朵」。

「遙控」產品開發

關於Avalon喇叭的設計,Lucien說他們的設計團隊都在Boulder,但Neil並不住在這裡,他大概一年會到工廠兩、三次,每次停留個三、五天,主要是和員工見見面、講講話。我問,那這樣Neil怎麼參與設計?Lucien表示,所有的設計提案都先經Neil過目,然後由設計團隊把產品做出來,產品原型完成後,就會寄給Neil試聽。將喇叭原型寄給Neil時,分音器是「分離」的,而且會同時做出幾個版本,或是製作可以「拔插」零件的活動電路板,這樣Neil就可以自己更換不同數值的被動元件試聽,從實際聆聽決定最終推出版本。

在Hi End音響設計的觀念上,有些廠家特重聆聽,有些廠家特重測試數據,我問Lucien,Avalon屬於哪一種?Lucien想了一下,回答應該是混合式(hybrid)。他說測試數據當然是設計上重要的參考依據,但聆聽仍是最終判斷的標準,這是他在Avalon服務十多年來所瞭解的設計過程。Lucien說儀器測試僅能當作參考,因為在單一測試中,只提供特定的參考數據,但聆聽感受卻是很複雜的情感過程,儀器測試並不能涵蓋所有的變數。但是儀器測試的數據,確實可以提供很重要的設計依據,讓研發團隊知道哪些設計肯定是錯誤的,但Lucien認為儀器測試只能「加速」研發的進程,不能取代實際聆聽。

儀器和聆聽並重

Avalon最新推出的Indra,尺寸很適合居家空間擺放。
聊起了測試與聆聽孰重的問題,Lucien說了一個很有趣的小故事。他說因為老闆Neil Patel是「遙控」參與設計,他們經常使用遠距視訊會議討論。有一次,研發團隊非常興奮,因為他們第一次做出「全頻段平坦」的喇叭原型,當他們在儀器上看到從20Hz~20kHz頻率響應完全平整,簡直是重現教科書上完美的波形時,大家興奮得不得了,馬上聯絡Neil Patel,並且在第一時間把試做樣品快遞過去。

過了幾天,Neil Patel來打電話到工廠,召開遠距視訊會議,要求設計團隊的所有人「務必出席」。大家以為老闆要給大家「嘉許一番」,沒想到會議一開始,Neil Patel直接說:「我不是要和大家開會。」以為要開會的工程師們還搞不清楚狀況,Neil繼續說:「請仔細聽,我只講一次,以後不會再講。我不管儀器測試有多偉大、多完美,但是以後有人做出這麼『難聽』的產品,還敢寄來給我試聽,我就炒他魷魚。」所以,Lucien說在Avalon,儀器是很好的輔助工具,但要是有人只看儀器設計產品,而不用心聆聽,可是會丟掉飯碗的。

二聲道型號全部在美國生產

既然和Lucien把話題聊開了,我試著想解答我心中的「疑惑」:究竟Avalon是不是在大陸製作音箱?我會有這樣的疑問,是因為市面上可以看到許多Avalon的「仿造品」,雖沒有明目張膽打上Avalon,箱體設計卻是幾乎一模一樣。此外,Avalon的箱體超級複雜,如果在美國製作,肯定成本極高。Lucien斬釘截鐵地表示,所有Avalon為「二聲道」設計的喇叭,都是在美國生產製造,別無分家。

至於非兩聲道,也就是少部分針對多聲道設計的型號,Lucien表示為了價格競爭,確實有委外OEM箱體與元件,這也是現實使然,如果不委外代工,Avalon在美國原廠製作,絕對沒辦法以相對低價生產推出這些入門級的產品。但是除此之外,Lucien強調所有Avalon的Hi End型號,全部都是在Boulder原廠生產製造。

Avalon副總裁Lucien強調,所有Avalon為兩聲道設計的喇叭,全部都在美國原廠生產。

全球第一家採用鑽石高音

至於Avalon另一項「業界第一」,就是全球第一家使用鑽石高音單體的Hi End喇叭廠。問起這段歷程,Lucien表示,他和德國Theil & Partner(賣單體的叫做Accuton)公司的主事者是老朋友,Avalon也長期向他們採購陶瓷振膜單體,有一天Accuton寄來鑽石高音的樣品,希望Avalon能夠試試看。當時鑽石高音仍在研發期,鑽石振膜的製程、穩定度、實用性都尚未定案,大家只覺得鑽石高音很有「賣點」,似乎這樣就能賣出高價。不過Lucien說他當時並不這麼想,Avalon從來都不是為了材料而設計,而是為了聲音而設計,所以雖然老朋友請託,鑽石好像也有賣點,但一開始嘗試鑽石高音的興趣並不大。

但是有一次他到德國參展,順道去了Accuton,他們拿出一顆冰塊,請Lucien想辦法「切割」,Lucien說用冰鑽、銼刀或起子一類工具敲打,冰塊馬上就碎了,要怎麼切割冰塊?Accuton拿出一把小刀先做「錯誤示範」,顯然小刀遇上冰塊,還是無法順利切割,接著拿出鑽石高音的振膜,用手指尖掂著,超薄的鑽石振膜竟然乾淨俐落地切開了!這個「鑽石切冰塊」的示範,其中奧妙Lucien馬上想通了,而且立刻決定要把鑽石高音當作Avalon研發的第一優先工作。

散熱效率超高

Lucien拿出Indra的網罩,翻到背面,內藏軟性阻尼。他說雖然拿下網罩很漂亮,可以看到Avalon喇叭細緻的木紋,但這個網罩其實有聲音設計上的考量。
為何「鑽石切冰塊」會讓Avalon立刻決定積極應用鑽石高音?答案就在熱傳導效率。Lucien說鑽石振膜可以切冰塊,而小刀不行,原因是小刀的傳熱效率相對低,雖然銳利,但仍無法切斷冰塊,而鑽石薄膜切冰塊的道理,就像是「熱刀切奶油」,輕輕掂著鑽石薄膜,立刻就把手指上的熱度傳過去,順利切割冰塊。

Lucien立刻聯想到,鑽石這麼高的傳導效率,肯定適合用來做高音單體振膜。因為高音單體震動速度快,所產生的熱量也必須快速消散,否則便會產生失真,而Accuton的示範,讓他體會到鑽石振膜的物理性能,尤其是散熱,肯定比任何其他材料還要好,所以當場他就決定請Accuton盡量將相關樣品送到Avalon,請研發團隊摸熟鑽石高音的各種性能,於是,Avalon成為世界第一家採用鑽石振膜高音的喇叭廠,Lucien表示,他們經常提醒用家,聆聽音量要稍微注意一下,因為鑽石高音的散熱特性特佳,失真率也大幅度降低,所以很容易就會想把音量開得很大,長時間以大音壓聆聽,很容易傷害耳朵。

兩項業界第一成就典範

與Lucien的訪談,讓我想起了美國太空人奧德林(Buzz Aldrin),他是第二個登陸月球的人,但大家幾乎都只記得阿姆斯壯(Neil Armstrong)。把這個例子放在Avalon身上,類似Avalon音箱超複雜設計者眾,大家都會說那是仿Avalon的,現在這麼多家廠商採用各種樣貌的鑽石高音,大家還是會記得,第一家使用鑽石高音的音響廠商就是Avalon。在Hi End音響產業裡,能擁有一項「第一」的創舉,已經很不簡單,而Avalon就有兩項,稱之為「典範」,當之無愧。

採訪時在歐美的辦公室順道試聽Indra的表現,現場搭配Hovland前級與Jeff Rowland後級。

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