2008/11/03發表,已被閱讀 30,652 分類:原廠故事
類比不滅的新典範 走進Nottingham的工廠,從外觀大概就可以知道,這是一間幾乎是一眼就看完的工廠,我倒認為用「工坊」來描述比較適合。從工廠照片不難看出來,Nottingham就是這麼丁點大,從Penny工作的起居室開始,右邊鄰接著組裝工坊,再向右走將車庫改裝的小工坊,則是負責所有的五金加工。Tom說Nottingham全是類比,並不誇張,因為連五金加工的機器,也都是傳統型的機器,沒有導入電腦化自動控制。總之,Nottingham和所謂「高科技」完全扯不上邊,只有專注的工作伙伴,用最傳統的機具,製作出他們自認為最好的LP唱盤。

LP唱盤就像是樂器

對於Tom而言,唱盤很像是樂器,所有的材料諧振都會對音樂的重播造成影響。講到這裡,就不難理解為何Tom沒有投資自動化的機器了。Nottingham卻一直使用傳統的機器,其實秘密不在機器新舊,而是老經驗的工作伙伴,他們和Tom一樣,相信LP唱盤像是樂器一樣,要靠人的巧手,才能製作出真正的好聲音。試想,如果製作小提琴的工匠,全部使用電腦控制機器製作,取代鑿刀墨規,又將如何成就偉大的樂器?其實這幾年來Nottingham因為代理商的努力,在日本與台灣都有很好的銷售成績,其實以既有的產能,根本供不應求,但是Nottingham相信LP唱盤就像是樂器一樣,製作急不得,要靠人慢慢磨出聲音的質地。

這是Nottingham唱臂的組件之一,所有的元件都是在工坊裡手工車製而成。

既然相信LP唱盤就像是樂器一樣,但唱盤比起樂器更困難之處,就是重播音樂的頻寬遠大於單一樂器。譬如小提琴的頻率集中在中高頻,而大提琴則是在較低的頻段,低音大提琴表現要更為低沈。在音樂重播上,各種樂器的層次與質感,都要能正確地透過LP唱盤重現,所以好的唱盤必須盡量降低渲染,忠於音樂的本質。Tom表示Nottingham的唱盤的設計目標很簡單,就是要盡可能以最簡單的方式,控制影響音樂重播的變數,達到精確忠實的音樂來源,而關鍵就在控制各種可能產生的諧振。

諧振控制是關鍵

道理講起來很簡單,實踐上卻不容易。從成名已久的Spacedeck開始,他們就已經發現底座會產生諧振,也是音染的來源之一,自然也注意到驅動馬達的振動,肯定會影響聲音,所以Nottingham也是最早把驅動馬達和唱盤分開的LP製造者。軸承部分也經過特殊的阻尼和複合材料搭配,消除鈴振(ringing)的現象。Tom認為諧振造成的音染,有時可以靠阻尼消除,有時需要高剛性的材料,必須「軟硬兼施」,才能達到中性的要求。藉由複合材料的使用,所有的音樂頻段沒有額外的削減或強化,所有的音樂能量都能均衡地重現,這就是採用複合材料的妙處。

Deco的承盤。Tom不斷強調,形狀與材質共同決定諧振,必須反覆實驗才能找出最佳配方。

Tom已經把關鍵告訴我們,所有LP唱盤的敵人就是各種不同的諧振。Tom告訴我們,各部零件的形狀與尺寸,加上使用的材質,綜合起來會決定音樂重播的質地,所以Nottingham設計工作中最重要的部分,就是不斷的嘗試,以控制各種諧振。Tom回答得輕鬆:「就是找出不同材質之間的神奇搭配。(the magnificent marriage of materials.)」以形狀為例,所有LP唱盤廠家都使用橡膠材質的皮帶,但Nottingham特別使用較粗的圓形橡膠皮帶,甚至唱盤周圍用來增加摩擦力的橡膠皮帶,都是經過反覆實驗的結果。

複合材料產生互補抵消

至於唱盤本體,Tom說每一種材料都有自己的特性,但是採用多種材料結合的複合材質,可以產生微妙的聲音變化,但是究竟要怎麼樣搭配才適當,這可就是「不傳之秘」了。Tom當然沒有仔細解釋究竟Nottingham使用的複合材質是怎樣的「配方」,但我們知道當中使用了鋁合金與石墨(HD厚盤就是一例),只不過沒辦法看出比例巧妙所在。妥善的搭配的複合材料配方,讓LP唱盤擁有均衡的個性,沒有過度強調或凹陷的頻段,自然保存音樂的中性與純淨。

關於「複合材質」的觀念,雖然Tom說了不少,再三強調這是Nottingham的設計精華所在,坦白說當時我只能迅速地在筆記本上紀錄下來,沒有仔細推敲。在撰寫這篇原廠巡禮的報導時,自然也多方搜尋參考資料,關於複合材質的「實例」,我在「南方音響」的網站上找到最好的說明。南方音響的黃裕昌先生把鋁合金轉盤和石墨轉盤分別拿起來輕輕敲打,單一轉盤都會發出共振的聲響,但是兩者結合起來,再重複試敲,沒想到原來的聲響都不復聽聞。這就是複合材質控制諧振的妙用,分開時各自有其諧振點,合起來就能產生抵消或互補的效果。

超低扭力驅動馬達

接著話題談到了馬達的設計,Tom強調任何可以直接帶動LP轉盤的馬達,扭力都太強了,也是引起不必要振動的來源之一,所以Nottingham使用超低扭力的馬達(ultra low torque motor)。要讓LP唱盤轉動前,必須用手輕輕帶動,「助跑」一下馬達才有足夠力量轉動盤身,而市面上所有的唱盤都可以直接從馬達帶動盤身,在Nottingham的看法中,這些馬達扭力都太大了,都會產生不必要的振動,影響聲音的純度。

Mike與Ian負責所有五金加工。
Nottingham選擇從荷蘭訂做的24極低扭力AC馬達,同時為了讓這顆AC馬達工作更為穩定,他們還設計了外接的Wave Mechanic電源供應器,提供穩定的供電,不過原本的AC馬達效果已經很好,所以這個外接電源盒是選購配備。搭配外接電源效果會增加多少?Tom說所有的Nottingham唱盤加上Wave Mechanic電源供應器,對聲音都有幫助,但效果比不上唱盤升級來得直接。這位老兄還真誠實,電源供應只是輔助作用,還是結構用料紮實的唱盤,對聲音影響比較大。

唱臂尋求極簡設計

複合材質唱盤與低扭力馬達齊備,接下來重頭戲就是唱臂了。Nottingham原本只有兩支唱臂,就是入門級的Interspace和較高等級的Ace Space,今年則推出Ace Space 294,是新的12吋唱臂。Nottingham唱臂全部採用單支點設計(Unipivot),結構再簡單也不過。

Tom表示他偏好簡單的設計,盡可能從機械原理著手,而不是增加其他複雜的機制來調音或干擾音樂的原貌,他說很多單支點的唱臂,為了避免振動,會在唱臂尾端增加阻尼油槽,以矽利康油做Damping,但是黏度高的的矽利康油,在移動唱臂到定位時,要過一會兒才會穩定,如果沒有等待直接使用,反而會讓方位角不正確,影響訊號的讀取。為了增加單支點唱臂的工作穩定度,Nottingham在唱臂後段設計了側邊穩定棒,以及很小的球型支軸凹槽,以維持正確的方位角(azimuth),所以他們不需要額外的阻尼油槽。

順著碳纖維紋路的臂管

唱臂管則選用碳纖維材料,不過Tom強調,Nottingham不使用「編織」的方式,而是直接順著碳纖維既有的紋路,製作出唱臂管,他們認為如此才能在控制諧振與高剛性兩者之間達成平衡。至於Interspace唱臂與Ace Space唱臂的差異,Tom說兩者的聲音特質類似,在設計理念上一模一樣,不過Ace Space更有份量。單獨聆聽Interspace已經是很好的唱臂了,但是換上Ace Space或Ace Space 294,音質向上提升的效果很明顯,兩者之間的價差很值得。此外,Ace Space與Ace Space 294另外還有動態VTA調整,也更方便使用。

車床設備依然傳統,不過Tom強調,Nottingham製作唱盤就像製作樂器一般,工匠手藝才是好生的關鍵。

歷久彌新的典範

Nottingham之行,雖然小小工坊幾乎五分鐘就可以逛完,但是我們卻聊了大半天,還意猶未盡。從控制諧振的複合材料、超低扭力的驅動馬達、單點支撐的碳纖維唱臂,Tom認為所有設計上的控制,都是為了達到中性的重播,沒有過度的阻尼,也沒有過高的剛性,不讓音樂頻段受到LP唱盤扭曲。對Tom Fletcher而言,音樂是Nottingham存在的唯一理由,為了中性的類比重播,工坊裡的工作伙伴,專注地以製作樂器般的態度,雕琢出每一部Nottingham唱盤,他們與Tom的執著,成就了類比唱盤世界歷久彌新的典範之一,也在數位時代中展現了類比不滅的力量。

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